Словосочетание "большой балет" обычно применяется к постановкам Мариуса Петипа, главного балетмейстера Императорских театров с 1869 по 1903 год. Автор "Баядерки", "Спящей красавицы", "Лебединого озера" и десятков других, удачных и не очень, балетов 2 половины 19 века, сочинял свои многоактные спектакли по принципу слоеного торта, щедро украшенного кремом.

Большой балет строится на контрастах: разлогие пантомимные эпизоды сменяются танцевальными, классический танец - танцем характерным, серьезные сцены - комическими или гротескными. В спектакле задействована практически вся труппа, нередко с учениками театрального училища, а балерина - главная звезда и причина спекаткля.

Историческая и бытовая достоверность в большом балете не играет особой роли: причастность к экзотической культуре (будь-то Древний Египет, как в "Дочери фараона" или Индия, как в "Баядерке") - лишь повод создать спектакль поярче и поразить воображение публики. Поэтому, помимо многолюдных ансамблей и шествий, большой балет также любит роскошные костюмы, аксессуары, бутафорию и машинерию.