Французский термин dance de caractère дословно переводится как “танец в образе” и имеет сразу два значения: это не только танец, который раскрывает образ героя, но и все народные танцы, стилизованные под классический балет - “пластический портрет народа”.

В 18 веке академический танец развивался, заимствуя движения из народных плясок, а с начала 19 века стилизованные фольклорные танцы утвердились на балетной сцене. Танцовщики фильтровали народную пляску через классическую технику, переодеваясь в соответствующий костюм и дополняя образ аксессуарами.

Тогда же стилизованный народный танец стал частью структуры балетного спектакля как необходимый стилистический и сюжетный контраст - его приземленность подчеркивала одухотворенность танца классического. К тому же, характерный танец указывал на время и место действия спекаткля. Во второй половине 19 века балеты стали монументальными, насыщенными внешними эффектами, и характерный танец, в котором классические па сочетаются с этнографическими штрихами, стал их неотъемлемой прослойкой.