Романтический балет возник во Франции к 30-м годам 19 века, обозначив отказ от мифологических сюжетов в пользу литературных. В балете как никогда стало важным либретто, к разработке сюжета привлекались известные писатели и драматурги. Балеты романтизма могли опираться как на сочинения прошлой эпохи, так и на современные, но не обязательно «дословно». Авторы в большей степени стремились передать атмосферу произведения и акцентировать внимание на психологической трансформации героя.

В балетах эпохи романтизма реальному миру традиционно противопоставляется мир фантастический. Герой, нередко раздираемый внутренними противоречиями, стремится убежать туда от обыденности. Из художественной необходимости обозначить ирреальный мир возник образ балерины как воздушного, бесплотного создания, едва касающегося земли кончиками пальцев.

Первым самодостаточным балетным спектаклем эпохи романтизма принято считать балет "Сильфида" 1832 года. За Марией Тальони, исполнительницей главной роли, закрепилась слава первой романтической танцовщицы. Тальони сделала технику классического танца частью образа. С её подачи пуанты (подъем и задержка на самых кончиках пальцев) стали в балете системным приемом, а арабеск - метафорой полета.

Балеты эпохи романтизма сохранились до сих пор, пусть и в существенно измененном виде, благодаря их переносу с парижской на петербургскую сцену во второй половине 19 века. Среди самых ярких примеров: "Сильфида", "Жизель", "Корсар", "Коппелия".